ΚΟΣΜΟΣ

Διαστημόπλοιο σε τροχιά γύρω από τον Ερμή

ΧΙΟΥΣΤΟΝ. Σε τροχιά γύρω από τον Ερμή μπήκε για πρώτη φορά στην Ιστορία διαστημόπλοιο από τη Γη. Το διαστημόπλοιο Μέσεντζερ της NASA εισήλθε χθες στην τροχιά του Ερμή, πυροδοτώντας στιγμιαία τους κινητήρες του, ώστε να μειώσει την ταχύτητά του και να «συλληφθεί» από τη βαρυτική έλξη του πλανήτη.

Το γεγονός ότι ο Ερμής είναι πολύ κοντά στον Ηλιο σημαίνει ότι το διαστημόπλοιο κινδυνεύει να λιώσει και για τον λόγο αυτό οι κατασκευαστές το εξόπλισαν με ειδικές ασπίδες θερμικής προστασίας, κατασκευασμένες από προηγμένο κεραμικό υλικό. Ακόμη και τα όργανα του Μέσεντζερ, τα οποία είναι στραμμένα προς τον Ερμή για να τον μελετήσουν, προστατεύθηκαν από την ηλιακή ακτινοβολία.

Το διαστημόπλοιο βρίσκεται τώρα σε απόσταση 46 εκατ. χλμ. από τον Ηλιο και 55 εκατ. χλμ. από τη Γη. Η επιχείρηση διείσδυσης στην τροχιά του Ερμή έφερε το Μέσεντζερ σε ελλειπτική τροχιά διάρκειας 12 ωρών γύρω από τον πλανήτη. «Η αποστολή Μέσεντζερ ξεκίνησε σαν πρόταση στη NASA πριν από 15 χρόνια. Δεν μπορώ να σας περιγράψω τον ενθουσιασμό της επιστημονικής ομάδας, βλέποντας το επιστέγασμα τόσων ετών προσπαθειών», έλεγε χθες ο Σον Σόλομον, επικεφαλής της επιστημονικής ομάδας του Ινστιτούτου Κάρνεγκι.

Το Μέσεντζερ χρειάστηκε να πραγματοποιήσει έξι πλανητικές υπερπτήσεις, προτού μπει στην τροχιά του Ερμή: μία της Γης, δύο της Αφροδίτης και τρεις του ίδιου του Ερμή, σε μία προσπάθεια να διαχειριστεί την ταχύτητά του καθώς πλησίαζε τον Ηλιο και τη γιγάντια έλξη της βαρύτητας του άστρου μας.

Η επιστημονική ομάδα ελπίζει τώρα ότι το Μέσεντζερ θα συλλέξει στοιχεία χάρη στις επτά κάμερές του, την ώρα που θα διέρχεται κοντά στην επιφάνεια του πλανήτη. Στο χαμηλότερο σημείο της τροχιάς του το Μέσεντζερ θα βρίσκεται σε απόσταση 200 χλμ. από τον Ερμή. Τα στοιχεία αυτά το διαστημόπλοιο θα μπορεί να τα μεταδώσει πίσω στη Γη από τη σκοτεινή πλευρά του Ερμή, προστατευμένο από την ηλιακή ακτινοβολία.

Παρότι ο Ερμής θεωρείται από πολλούς «βαρετός» πλανήτης, χωρίς ιδιαίτερα χαρακτηριστικά και επιστημονικό ενδιαφέρον, οι αστρονόμοι διαφωνούν με την εκτίμηση αυτή. Η μικρή του απόσταση από τον Ηλιο σημαίνει ότι ο πλανήτης εμφανίζει ακραίες θερμοκρασίες 600 βαθμών στην επιφάνειά του, ενώ σε κρατήρες και κοιλάδες που παραμένουν μόνιμα στη σκιά οι επιστήμονες εκτιμούν ότι θα βρουν νερό σε παγωμένη μορφή. Η πυκνότητά του είναι τέτοια, που τα δύο τρίτα του πλανήτη αποτελούνται από κράμα σιδήρου. Ο Ερμής διαθέτει επίσης μαγνητικό πεδίο, σε αντίθεση με τον Αρη ή την Αφροδίτη, ενώ οι επιστήμονες θεωρούν τον πλανήτη μεγάλου ενδιαφέροντος, καθώς προσφέρει σαφή εικόνα της σύστασης και της μορφής πλανητών που περιστρέφονται κοντά στα άστρα τους.

Στο μεταξύ, μία ακόμη εκπληκτική φωτογραφία μετέδωσε χθες το διαστημικό τηλεσκόπιο Χαμπλ, από το νεφέλωμα της Ταραντούλας αυτή τη φορά, στην περιοχή του Μεγάλου Νεφελώματος του Μαγγελάνου. Παρότι το νεφέλωμα της Ταραντούλας είχε ανακαλυφθεί τον 18ο αιώνα, οι πρόσφατες παρατηρήσεις του Χαμπλ απέδειξαν ότι η Ταραντούλα αποτελείται από υπολείμματα του σούπερ νόβα SN1987a, του κοντινότερου στη Γη τέτοιου αστρικού σώματος που παρατηρήθηκε ποτέ. Το Χαμπλ και άλλα διαστημικά τηλεσκόπια «επισκέπτονται» συχνά με τους φακούς τους το νεφέλωμα, καθώς αυτό είναι γεμάτο ιδιαίτερα ενδιαφέροντα νεαρά άστρα, τα αέρια των οποίων ιριδίζουν, δίνοντάς τους χαρακτηριστικό κόκκινο χρώμα.

Το φως των νέων άστρων είναι τόσο έντονο, που το νεφέλωμα της Ταραντούλας είναι το πιο λαμπρό του είδους του. Το νεφέλωμα είναι ορατό και με γυμνό οφθαλμό από τη στρατόσφαιρα της Γης, αν και όχι από την επιφάνειά της.